Un favor concedido: conocer a Agnes Repplier

Un favor concedido: conocer a Agnes Repplier

“Ella era la Jane Austen del ensayo. Que no sea tan reconocida es una gran pérdida, y espero que temporal”. Así escribió John Lukacs, biógrafo y profesor universitario, de Agnes Repplier hace más de 40 años cuando comparó el estilo y la gracia de la prosa de Repplier con la de Austen. Por desgracia, esa pérdida parece ser permanente. ¿Quién en estos días ha oído hablar de Agnes Repplier (pronunciado Rep-LEER), y mucho menos ha leído su trabajo? Yo no.

Aunque había encontrado su nombre en algunos libros oscuros, conocí a Miss Repplier por primera vez hace unas semanas en la biblioteca de Christendom College aquí en Front Royal, Virginia. Es verano y, con los estudiantes que se han ido, la biblioteca está generalmente tan silenciosa como una tumba.

De vez en cuando, voy allí para disfrutar de la quietud y trabajar en mi computadora portátil. En esta ocasión en particular, me levanté para estirarme, deambulé un poco entre las pilas y vi cuatro volúmenes con el nombre Repplier. Saqué “American Austen: The Forgotten Writings of Agnes Repplier” de Lukacs, comencé a leer su introducción y me enganché.

Permítanme presentarles a este nuevo conocido.

Su vida temprana

Foto de la época
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Fotografía de Agnes Repplier el 15 de marzo de 1910. Biblioteca del Congreso. (Dominio publico)

Agnes Repplier (1855–1950) nació en Filadelfia e hizo de esa ciudad su hogar por el resto de su vida. Era una niña de voluntad fuerte, y esa niña vivió en la edad adulta. Ella refutó los intentos de su madre de enseñarle a leer y adquirió esa habilidad aprendiendo por sí misma a los 10 años.

Fue expulsada de dos escuelas por su comportamiento rebelde, en un caso arrojó un libro al piso a los pies de su maestra después de declarar que era “estúpido”.

Después de dejar esa segunda escuela, el Seminario para Señoritas de West Penn Square, Repplier entró en la etapa más difícil de su vida. Aunque su relación con su madre fue a menudo tempestuosa, la Sra. Repplier reconoció el don de las palabras de su hija y la puso a trabajar escribiendo historias para ayudar a la familia a superar los tiempos difíciles en los que habían caído.

A través de su adolescencia tardía y hasta los 20 años, se las arregló para obtener pequeñas cantidades de efectivo de estas historias. Después de la muerte de su madre, ella y su hermana Mary, una maestra, se encontraron cuidando a su padre enfermizo y a su hermano, parapléjico parcial.

Sobre sus primeras historias, Repplier escribió: “Se publican en algún lugar, de alguna manera, y generan un poco de dinero. De lo contrario no tendrían excusa de ser; una circunstancia deprimente de la que soy muy consciente.

Pero todo eso estaba a punto de cambiar.

Nace un ensayista

En julio de 1884, Repplier habló con el padre Isaac Hecker, fundador de la orden paulista y editor de la revista Catholic World. Aunque había aceptado varias de sus historias, encontró su ficción plana y sin ninguna chispa real. “Me imagino que sabes más de libros que de la vida”, le dijo, “que eres más lectora que observadora”. Él le aconsejó que escribiera un ensayo sobre John Ruskin, uno de sus autores favoritos, y, como Repplier informó más tarde: “Ese ensayo convirtió mis pies en el camino que he pisado laboriosamente desde entonces”.

Durante más de 60 años, Repplier entretuvo e ilustró a los lectores con sus ensayos, publicando más de 400 de ellos en revistas y periódicos, y recopilándolos en más de una veintena de libros. Sus escritos aparecieron en publicaciones prestigiosas como The Atlantic y, como nos dice Lukacs, «Todos los hombres y mujeres de letras en el mundo de habla inglesa aprendieron su nombre».

Aunque disfrutaba de la compañía de los hombres, a menudo manteniendo correspondencia con ellos o entreteniéndolos en su casa, Repplier nunca se casó. A pesar de sus conferencias y del gran placer que obtenía de la conversación, permaneció sola, escribiendo ensayo tras ensayo hasta que la vejez extrema la obligó a dejar la pluma.

Sus talentos y dones

Foto de la época
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Lámina ilustrada de la lectura de Agnes Repplier, en “La crítica; una revisión mensual ilustrada de literatura, arte y vida”, 1904. (Dominio público)

A medida que conocemos mejor a esta notable escritora, vemos que Repplier reunió varios ingredientes que ayudan a explicar su destreza como ensayista.

La alegría de toda la vida que obtuvo de la lectura, en particular de los escritores ingleses y franceses, proporcionó oro y plata para su escritura. Una y otra vez en sus ensayos, incluso en los no literarios, Repplier involucró a autores y personajes históricos, algunos de los cuales son en gran parte desconocidos para los lectores de hoy. En “Town and Suburb”, por ejemplo, nos presenta a Cobbett, Blake, Charles I, Dickens, Will Rogers, Walter Lippmann, Browning y Dr. Johnson, entre otros.

Igualmente importante fue su destreza, desarrollada en parte, sin duda, durante esos años pasados ​​en el desierto literario componiendo historias. “Por cada oración que se puede escribir o pronunciar”, escribió una vez, “existen las palabras correctas”.

Aquí estaba un escritor que estaba totalmente de acuerdo con el dicho de Mark Twain: «La diferencia entre la palabra casi correcta y la palabra correcta es realmente un asunto importante: es la diferencia entre la luciérnaga y el relámpago».

Agregue a estas herramientas un humor sutil, honestidad y sofisticación, y tendrá a Agnes Repplier, una ensayista extraordinaria.

Ingenio, Chispa, Pertinencia y Revelación

Foto de la época
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“Mujer leyendo”, Retrato de Sofia Kramskaya, posterior a 1866, de Ivan Kramskoi. Óleo sobre lienzo. Galería Tretiakov, Moscú. (Dominio publico)

en un recopilación de sus citas en línea, encontramos joyas como estas: “La conversación entre Adán y Eva debió ser difícil a veces porque no tenían con quién hablar”, “No es fácil encontrar la felicidad en nosotros mismos, y no es posible encuéntralo en otra parte”, y “Hay pocas desnudezes tan objetables como la verdad desnuda”.

Al igual que su contemporáneo GK Chesterton, que ahora lee más por sus novelas que por sus ensayos, Repplier puede sorprender a los lectores con paradojas o alguna agudeza mordaz.

En «Tedio”, por ejemplo, termina con un comentario pertinente a la actualidad, uno que hará que algunos de nosotros sonríamos y asientamos con la cabeza en reconocimiento: En él, menciona “… el optimista socialista de hoy, que sueña con prepararse para todos nosotros toda la vida de hastío ininterrumpido.” En su colección “Puntos de fricción”, al escribir sobre la tiranía de un proletariado, comenta: “Es tan repugnante ser robado por un reformador como por un fideicomiso”.

Al leer a Repplier, quien fue un historiador aficionado durante toda su vida, también aprendemos mucho sobre el pasado. Aunque tengo cierta familiaridad con la historia europea, Scanderbeg era un nombre completamente desconocido para mí. En «Puntos de vista”, Repplier dedica un ensayo a este héroe que una vez fue cautivo de los turcos, escapó y durante décadas lideró la resistencia albanesa a las incursiones turcas.

Su relato de este hombre y las guerras, intrigas y peligros que enfrentó están animados por sus habilidades narrativas y vívidas descripciones. Demuestra una comprensión sólida de la historia poco conocida junto con la capacidad de darle vida en la página.

No debería sorprendernos encontrar que Repplier es hoy una figura literaria olvidada. Al compararla con muchos ensayistas de hoy, los lectores probablemente encontrarían su estilo un poco almidonado y rígido. Algunas de sus referencias a libros y autores pueden ser confusas ya que estos escritores tampoco se leen hoy. Y los ensayos en general, incluidos algunos de Repplier, suelen ser de actualidad; se enfocan en eventos actuales de poco interés hoy en día para cualquiera que no sea historiadores.

Finalmente, el paso general del tiempo a menudo borra la cultura del pasado. La mayoría de los estadounidenses todavía reconocen los nombres de celebridades literarias como Ernest Hemingway o F. Scott Fitzgerald, pero muchos menos recuerdan a los autores más vendidos como James Jones o Mary McCarthy, y mucho menos a los periodistas y ensayistas conocidos cuyas palabras generalmente estaban escritas en la arena.

Y sin embargo… y sin embargo….

He leído muchos ensayos en estos días. Es mi género favorito: algunos de ellos en línea, algunos en libros, y algunos de ellos causan más que una impresión superficial. De Montaigne, padre del ensayo moderno y todavía impreso en la actualidad, a escritores como Joseph Epstein y Alice Thomas Ellis, he obtenido valiosos conocimientos y orientación.

Fragmentos y fragmentos de lo que han compartido en forma impresa se han quedado conmigo, lo que me ha llevado a regresar de vez en cuando para refrescarme en su fuente de palabras.

En cuanto a Agnes Repplier, me complace haberla conocido. Su gracia, estilo y temas me alejan de las crudezas que tan a menudo se manifiestan en nuestra época. Al leerla, me siento como si fuera un niño otra vez, escuchando las historias y observaciones de una tía soltera. Por un momento, esa voz amable, sabia y divertida me transporta al lugar más extraño de la tierra: el pasado.

Una vez que responde escribió,

“Si los dioses insensibles, tan a menudo invocados, tan raramente complacientes, me concedieran un dulce favor, les pediría que pudiera unirme a ese pequeño grupo de autores que, desconocidos para el ancho mundo descuidado, permanecen de generación en generación. los amigos de unos pocos lectores afortunados.”

Como una de sus amigas (seguro que tiene otras), creo que su deseo se hizo realidad.

A menos que se indique lo contrario, toda la información de este ensayo sobre la vida y los escritos de Agnes Repplier provino de “American Austen: The Forgotten Writings of Agnes Repplier” de John Lukacs y de “Points of View” de Agnes Repplier.

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