Un colmillo de mamut de 3 pies de largo escondido en el fondo del océano podría ofrecer pistas sobre las criaturas antiguas

  • Los científicos descubrieron un colmillo de mamut de 3 pies de largo aproximadamente a 10,000 pies debajo de la superficie del océano.
  • El mar profundo es ideal para preservar restos, aunque los fósiles de mamut rara vez terminan allí.
  • El colmillo pertenece a un mamut hembra joven. Los científicos lo están utilizando para obtener pistas sobre cómo vivía.

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Para el ojo inexperto, puede haber parecido un tronco de madera gigante. En realidad, los científicos habían descubierto algo inusual en la costa de California hace dos años: un colmillo de mamut de 3 pies de largo.

Un equipo de investigación del Instituto de Investigación del Acuario de la Bahía de Monterey descubrió el colmillo en 2019 mientras exploraba una montaña submarina aproximadamente a 10,000 pies debajo de la superficie del océano.

Aunque otros fósiles de mamut habían sido extraídos del océano antes, es raro que tales objetos se aniden a lo largo del lecho marino profundo, dijo Daniel Fisher, paleontólogo de la Universidad de Michigan, en un comunicado de prensa.

Los científicos finalmente determinaron que el colmillo pertenecía a una joven mamut colombina, posiblemente una que vivió durante la era del Paleolítico Inferior, que se extendió hace entre 2,7 millones y 200.000 años. Los investigadores todavía están trabajando para determinar la edad precisa de la criatura, junto con más detalles sobre su vida, incluida su dieta y la frecuencia con la que se reproducía.

“Este es un momento de ‘Indiana Jones’ mezclado con ‘Parque Jurásico'”, dijo Katie Moon, investigadora postdoctoral de la Universidad de California en Santa Cruz, a The New York Times.

En última instancia, el descubrimiento podría indicar la presencia de otros fósiles de animales antiguos escondidos en las profundidades del mar.

colmillo de mamut

El científico senior de MBARI Steven Haddock (izquierda), la investigadora postdoctoral de UC Santa Cruz Katie Moon (centro) y el paleontólogo de la Universidad de Michigan Daniel Fisher (derecha) se preparan para limpiar la gran pieza de colmillo en el laboratorio del barco.

Darrin Schultz © 2021 MBARI


Los científicos rompieron un pedazo del colmillo de mamut hace dos años

Los científicos de la bahía de Monterey no habían tenido la intención de encontrar un colmillo de mamut en 2019. En ese momento, el equipo de investigación navegaba por el océano con vehículos operados por control remoto en busca de especies de aguas profundas.

“Empiezas a ‘esperar lo inesperado’ cuando exploras las profundidades marinas, pero todavía me sorprende que nos encontremos con el antiguo colmillo de un mamut”, dijo a la prensa Steven Haddock, científico principal del Instituto de Investigación del Acuario de la Bahía de Monterey. liberación.

Por una corazonada, los científicos decidieron recuperar el colmillo del fondo del océano, pero la punta se rompió y no pudieron recolectar el espécimen completo. Más tarde, el equipo volvió a visitar el sitio en julio para hacerse con el resto del artefacto. Esta vez, colocaron materiales blandos como esponjas en el vehículo operado por control remoto y luego levantaron con cuidado el colmillo usando los brazos robóticos del vehículo.

El colmillo completo les dio a los científicos una muestra mucho más grande de ADN de mamut, que usaron para determinar su especie.

Los científicos creen que el mamut colombino fue una de las criaturas más grandes de su tipo, probablemente el resultado del cruce entre un mamut lanudo y otra especie de mamut. Probablemente usó sus colmillos para protegerse y buscar comida cuando vagaba por América del Norte hace hasta 10,000 años.

colmillo de mamut

Daniel Fisher corta una sección del núcleo del fragmento de colmillo más pequeño.

Darrin Schultz © 2021 MBARI


El ambiente fresco y de alta presión de las profundidades marinas es ideal para preservar fósiles

Los científicos ahora están analizando los radioisótopos del colmillo, o átomos en descomposición natural, para determinar cuánto tiempo hace que vivió el mamut. Dado que los científicos conocen la velocidad a la que se desintegran los isótopos como el uranio y el torio, pueden determinar la edad del colmillo en función de la cantidad de estos isótopos que todavía están presentes en el artefacto.

Hasta ahora, esta técnica sugiere que el colmillo de mamut tiene mucho más de 100.000 años.

Los científicos creen que el océano es responsable de mantener el artefacto en un estado tan prístino.

Las temperaturas de las profundidades marinas están justo por encima del punto de congelación, alrededor de 4 grados Celsius (39 grados Fahrenheit), en promedio. Este clima gélido ralentiza la tasa de descomposición de los fósiles, al igual que poner comida en el congelador evita que se eche a perder demasiado pronto.

Los fósiles también tienen más posibilidades de sobrevivir en el entorno de alta presión de las profundidades marinas: la presión submarina en las fosas más profundas del océano es 1.100 veces mayor que en la superficie del agua.

“Si el colmillo se hubiera encontrado en tierra, descifrar su historia no sería tan sencillo”, dijo Terrence Blackburn, profesor asociado de la Universidad de California en Santa Cruz, en el comunicado de prensa.

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