Pueblo fronterizo Texas-México aprueba monitoreo de contaminación del aire luego de investigación de ProPublica y Texas Tribune

Pueblo fronterizo Texas-México aprueba monitoreo de contaminación del aire luego de investigación de ProPublica y Texas Tribune

Los funcionarios electos en la ciudad fronteriza de Laredo, Texas-México, han comenzado a tomar medidas para realizar un monitoreo del aire después de una investigación de ProPublica y Texas Tribune reveló que la contaminación tóxica de una instalación industrial ha aumentado el riesgo de cáncer para aproximadamente la mitad de los residentes de la ciudad.

Este mes, el Concejo Municipal de Laredo aprobó $105,360 para comprar equipos y contratar a un técnico de tiempo completo para supervisar un nuevo programa de monitoreo del aire. La Corte de Comisionados del Condado de Webb también otorgó $35,000 a una coalición ambientalista como parte de un esfuerzo mayor para realizar un monitoreo del aire en las cinco escuelas más cercanas a la planta.

Propiedad de Midwest Sterilization Corporation, con sede en Missouri, la instalación utiliza óxido de etileno, un químico que causa cáncer, para esterilizar equipos médicos. ProPublica y Tribune sin precedentes análisis de cinco años de datos de emisiones autoinformadas por la industria descubrió que la instalación liberó suficiente óxido de etileno entre 2014 y 2018 para elevar el riesgo estimado de cáncer de por vida para casi 130,000 habitantes de Laredo, incluidos más de 37,000 niños. Un vocero de la empresa dijo que las emisiones de la planta están dentro de los límites legales.

“He leído toda esta literatura, y esto es algo bastante desagradable”, dijo el comisionado John C. Galo antes de la votación del lunes. “Incluso si están dentro de los límites legales, si estás expuesto a eso día tras día, ya sabes, digamos 300 días al año, hay muchas personas que no lo toleran”.

Una declaración escrita de Midwest dijo que la compañía “se toma en serio el cumplimiento normativo y espera seguir cumpliendo”. La declaración dice que la compañía usa óxido de etileno para proporcionar servicios críticos de esterilización médica, llamando al químico una «herramienta importante para proteger la salud del paciente».

“Midwest está tomando todas las medidas necesarias para garantizar que los pacientes de todo el país y los residentes locales permanezcan seguros”, se lee en el comunicado.

La compañía se negó a responder preguntas sobre cuáles son esos pasos.

La Agencia de Protección Ambiental de EE. UU. incluyó este mes la planta de Laredo de Midwest, junto con otra instalación que la compañía posee en Missouri, entre 23 esterilizadores comerciales de alto riesgo. La agencia, que pasó el año pasado analizando los datos de emisiones de dichas instalaciones, anunció planes para “involucrar e informar” a las comunidades cercanas sobre los riesgos.

Se planea una reunión comunitaria en Laredo el 15 de septiembre.. La reunión pública se produce años después de que la EPA identificara inicialmente la planta del Medio Oeste como de alto riesgo y ordenara a su oficina regional que informara a los residentes.

El año pasado, ProPublica y el Tribune contactaron a más de 100 residentes de Laredo para preguntarles si estaban al tanto del riesgo que representaba la planta. Todos menos uno dijeron que ni siquiera sabían que existía la planta.

Al enterarse de los riesgos para la salud pública planteados por la planta del Medio Oeste de los reporteros, el grupo ambiental sin fines de lucro de la ciudad, el Centro de Estudios Internacionales de Río Grande, encabezó la creación de la Coalición de Aire Limpio de Laredo. La membresía de la coalición incluye al grupo ambientalista, miembros de la comunidad preocupados y funcionarios electos. Este mes, el grupo comenzó a pedir dinero a las entidades gubernamentales locales para llevar a cabo el monitoreo del aire en los cinco campus escolares más cercanos a la planta, una iniciativa que, según dice, costará aproximadamente $115,000.

Con los $35,000 aprobados por los comisionados del condado, el grupo comenzará a tomar muestras de aire en la Escuela Primaria Julia Bird Jones Muller, que está a menos de 2 millas de la planta. La escuela se encuentra en un área que tiene un riesgo elevado estimado de cáncer de por vida de 1 en 3,700. Eso es casi tres veces más alto que el nivel de riesgo máximo de 1 en 10,000 que la EPA considera aceptable, lo que la convierte en la escuela de mayor riesgo en Laredo y una de las de mayor riesgo en el país.

La coalición planea buscar los fondos restantes para el esfuerzo de monitoreo del aire del Concejo Municipal de Laredo y los dos distritos escolares públicos de la ciudad.

Hace dos semanas, la junta directiva del Distrito Escolar Independiente Unido de Laredo votó unánimemente para comenzar a examinar el costo del monitoreo del aire en sus escuelas, comenzando con Muller. Si bien el distrito escolar no asignó fondos, el presidente de la junta, Ramiro Veliz, dijo en una entrevista que cree que hay suficiente apoyo entre los administradores para pagar el monitoreo del aire en uno o más campus.

La concejala Vanessa Pérez, cuyo distrito incluye la planta del Medio Oeste y que ha estado trabajando de cerca con la coalición, dijo que ha habido un interés generalizado en el monitoreo del aire desde que la comunidad se enteró de la contaminación tóxica del aire de la instalación.

“Podrías estar sentado en tu patio trasero y respirar óxido de etileno sin saberlo”, dijo Pérez sobre el gas inodoro e invisible. Con más monitoreo del aire, dijo, las posibilidades de que eso vuelva a suceder se desplomarían porque los funcionarios sabrían con certeza que hay niveles inseguros de la sustancia química en el aire y podrían tomar medidas.

Una planta esterilizadora de óxido de etileno en el suburbio de Willowbrook en Chicago cerró en septiembre de 2019 después de que el monitoreo de la EPA descubriera que los niveles de emisiones en varios sitios eran más altos de lo que la agencia considera seguro. Pero el monitoreo del aire no siempre llevar a tal acción. En la ciudad de Calvert, Kentucky, ProPublica encontró que los reguladores estatales y federales hicieron poco para detener la contaminación a pesar de que los monitores de aire registraron altos niveles de una sustancia química cancerígena durante años.

Pérez espera que sus colegas del Concejo Municipal apoyen la provisión de fondos a la coalición además de los pasos que la ciudad ya ha tomado para desarrollar su propio programa de monitoreo del aire.

Los detalles del programa de la ciudad, incluidas las ubicaciones para el monitoreo del aire, aún se están resolviendo, pero deberían finalizarse en algún momento de este otoño, según el Dr. Richard Chamberlain, director del Departamento de Salud de la ciudad. Chamberlain dijo que la ciudad planea contratar a alguien para supervisar el nuevo programa de monitoreo del aire cuando los fondos estén disponibles el 1 de octubre.

“El monitoreo de la calidad del aire y del agua es esencial para garantizar la buena salud de un individuo y una comunidad”, escribió en un correo electrónico.

El Departamento de Salud presentó una solicitud en marzo para el programa de Monitoreo Mejorado de la Calidad del Aire para las Comunidades de la EPA con la esperanza de obtener $400,262 para apoyar sus esfuerzos. Todavía no ha recibido noticias de la agencia.

Chamberlain dijo que la ciudad procederá con el monitoreo independientemente de si recibe fondos de la EPA. Dijo que si la ciudad obtiene el dinero, una parte podría destinarse a apoyar los esfuerzos de monitoreo del aire de la coalición. Si bien las iniciativas son independientes, dijo que la ciudad planea brindar apoyo logístico a la coalición y compartir datos.

El programa monitoreará no solo el óxido de etileno sino una variedad de otros contaminantes del aire, dijo Chamberlain.

Los esfuerzos de monitoreo del aire son fundamentales, dijo Sara Montalvo Saldaña, quien ha estado ayudando a cuidar a su sobrino, Juan José, o JJ, Nevares desde que le diagnosticaron leucemia linfocítica aguda por primera vez en 2018. El cáncer se ha relacionado con la exposición al óxido de etileno. En ese momento, JJ estaba a solo un mes de su sexto cumpleaños y asistía a la escuela primaria Julia Bird Jones Muller.

“Es una bendición”, dijo Saldaña, expresando alivio al saber que Muller está programado para recibir monitores de aire.

JJ, que espera celebrar su próximo décimo cumpleaños, regresó a Muller como estudiante de cuarto grado este mes. Todavía está recibiendo quimioterapia en casa todos los días y viaja al Hospital de Niños de San Antonio para recibir un tratamiento más intensivo cada seis semanas. Si todo va bien, los médicos esperan que pueda alcanzar la remisión en mayo.

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