La empresa de servicios públicos más grande de Michigan enfrenta un retroceso en las ventas de deuda y cierres mientras la compañía solicita un aumento de tarifas

La empresa de servicios públicos más grande de Michigan enfrenta un retroceso en las ventas de deuda y cierres mientras la compañía solicita un aumento de tarifas

Este artículo fue producido para la Red de Informes Locales de ProPublica en asociación con Medios atípicos. Suscríbete a Despachos para obtener historias como esta tan pronto como se publiquen.

Lo que normalmente es un procedimiento de rutina (una empresa de servicios públicos que solicita y luego recibe la aprobación para un aumento de la tarifa del consumidor) se ha vuelto inusualmente polémico para DTE Energy, el proveedor más grande de su tipo en Michigan.

Los críticos destacan el impacto financiero en los consumidores del área de Detroit y llaman la atención sobre otros problemas que afectan a las comunidades locales, incluidos los apagones generalizados y el trato de la compañía a los clientes que no pueden pagar sus facturas.

Una investigación realizada en marzo por ProPublica y Outlier Media reveló que DTE había corte de servicio por falta de pago más de 200.000 veces durante la pandemia. En una historia de agosto, las organizaciones de noticias mostraron cómo DTE había vendido deuda de clientes antiguos, una maniobra financiera inusual de una empresa de servicios públicos del Medio Oeste. Los reporteros descubrieron que DTE había recibido solo centavos por cada dólar de deuda que vendió a una empresa de cobranza propiedad de una firma de capital privado. Las consecuencias fueron graves para miles de habitantes de Detroit que fueron demandados y, en algunos casos, embargados de sus salarios.

La semana pasada, tres miembros del Congreso, incluida la representante Rashida Tlaib, una demócrata cuyo distrito cubre gran parte de Detroit, presentó una resolución que reconoce el acceso a los servicios públicos como la electricidad, el agua y la banda ancha como un derecho humano. Esa resolución exige la prohibición de la venta de deuda de los hogares, la creación de una base de datos federal para rastrear las desconexiones y la celebración de una audiencia en el Congreso sobre cuestiones de servicios públicos, entre otras cosas. Tlaib también testificó en una audiencia pública sobre el aumento de tarifas, uniéndose a un coro de protestas que incluía a decenas de clientes.

Después de nuestro artículo del mes pasado sobre la venta de deudas, un portavoz de la oficina del fiscal general de Michigan dijo que está “examinando más de cerca” la práctica de venta de deudas de DTE. El vocero agregó que el fiscal general planea plantear el tema en las negociaciones sobre los casos regulatorios actuales y futuros de DTE, que son decididos por la Comisión de Servicios Públicos de Michigan.

Además, la concejal de Detroit, Angela Whitfield Calloway, quien representa parte del lado noroeste de la ciudad, dijo a ProPublica que tiene la intención de pedirles a los funcionarios de DTE que comparezcan ante el Concejo Municipal para enfrentar preguntas sobre los cierres, apagones y ventas de deuda de la compañía.

“En mi opinión, vender la deuda es atroz”, dijo Whitfield Calloway, quien, luego de la investigación de marzo, copatrocinó una resolución que pedía a DTE que suspendiera un año los cortes de electricidad y gas.

«¿Qué hay para DTE?» ella preguntó. “Estás causando daño a tus clientes”.

La propuesta de tarifa DTE generaría $388 millones adicionales en ingresos anuales de clientes residenciales, comerciales e industriales combinados. Cerca del 60% de ese incremento en los ingresos provendría de los clientes residenciales, quienes verían aumentar sus tarifas un 8,8%. El lunes, un juez de derecho administrativo emitió una decisión propuesta que reduciría el aumento de ingresos a $145,7 millones. La comisión tiene hasta el 21 de noviembre para emitir una orden final.

Brynn Guster, portavoz de DTE, dijo en un correo electrónico que cuando la comisión apruebe nuevas tarifas, será el primer aumento de la tarifa base en casi tres años.

En presentaciones públicas, la compañía dijo que su propuesta de aumento de tarifas está impulsada por inversiones en mejoras de infraestructura que evitarían cortes de energía y mejorarían la seguridad de los trabajadores.

Guster también dijo que la compañía planea invertir en «una red del futuro que respalde nuestros estilos de vida, negocios y economía en rápida evolución».

La empresa de servicios públicos ha defendido sus políticas de cierre; su tasa de cortes fue más alta que la de las otras seis empresas de servicios públicos de electricidad propiedad de inversionistas en el estado, encontraron los reporteros. Un portavoz de DTE dijo a los periodistas que la empresa trabaja con los clientes para organizar un plan de pago asequible o encontrar asistencia financiera a través de programas para comunidades de bajos ingresos.

En respuesta a las preguntas sobre las ventas de deuda de DTE, Guster dijo anteriormente que las ventas redujeron la carga financiera de otros clientes y que DTE solo vendió deuda de cuentas «cerradas», donde los servicios públicos de los clientes habían sido cortados o los residentes se habían mudado fuera del área de servicio de DTE. .

Unas 200 personas asistieron a un Audiencia de agosto sobre el aumento de tarifa propuesto. Es la primera vez que la Comisión de Servicios Públicos de Michigan, que regula las tarifas de los servicios públicos, realiza una audiencia pública dedicada a recibir testimonios sobre un aumento de tarifas.

“Entendemos que la gente está frustrada”, dijo Matt Helms, portavoz de la comisión. “Es por eso que la Comisión decidió realizar la audiencia en Detroit, para que los comisionados pudieran escuchar directamente a los clientes preocupados por los costos y la confiabilidad de su servicio eléctrico”.

Annie Beaubien de Detroit testificó en la audiencia sobre dos apagones en la misma cantidad de días en julio que dejaron su casa sin aire acondicionado ni ventiladores durante un clima de 90 grados. Obtener información de DTE sobre lo que estaba mal o cuándo se restablecería la energía fue difícil, dijo.

“Es completamente ridículo, la cantidad de dinero que pagamos frente a la calidad del servicio que recibimos”, dijo en una entrevista.

Mientras tanto, Tlaib apuntó a las políticas de cierre de DTE en la audiencia. “Saben qué es indignante y cuál debería ser la mayor indignación para todos ustedes como miembros de la comisión: en 2020, durante lo peor de la pandemia, DTE cortó el suministro eléctrico a los clientes más de 80 000 veces”, dijo. Los representantes estatales demócratas Laurie Pohutsky y Yousef Rabhi también testificaron en contra del aumento de tarifas.

El 29 de agosto, solo una semana después de la audiencia, fuertes tormentas dejaron sin electricidad a unos 265.000 clientes. Los apagones provocaron el cierre de 24 escuelas públicas de Detroit y algunos hogares quedaron sin electricidad durante días. Más de 43,000 clientes seguían sin electricidad hasta la tarde del 2 de septiembre.

Guster dijo que la compañía se disculpó con sus clientes que se vieron afectados por la tormenta de fines de agosto y dijo que los daños extensos por los fuertes vientos y la complejidad de las reparaciones retrasaron los esfuerzos de DTE para restaurar la energía a algunos clientes. Agregó que el 99 % de los clientes que habían experimentado apagones fueron reconectados la noche del 2 de septiembre.

Siedah Spencer-Ardis, terapeuta matrimonial y familiar en Detroit, dijo que estuvo cuatro días sin electricidad después del apagón del 29 de agosto, una situación que describió como “un infierno”.

Sus dos hijos perdieron tres días de escuela. Ella y otros terapeutas tuvieron que hacer malabarismos con las citas, ya que los cortes los afectaron tanto a ellos como a sus clientes. Ella dijo que su familia tuvo que tirar comida de dos refrigeradores en su hogar de seis miembros. Y esta no es la primera vez: estimó que había perdido alimentos durante los cortes de energía del DTE cuatro veces en los últimos tres años.

“Esto es como algo recurrente en el que perdemos energía”, dijo. “Necesitan hacerlo mejor”.

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