¡Holmes no está solo! Por qué Theranos de Elizabeth puede no ser la única empresa emergente con un carácter dudoso – Technology News, Firstpost

¡Holmes no está solo!  Por qué Theranos de Elizabeth puede no ser la única empresa emergente con un carácter dudoso – Technology News, Firstpost

El 3 de enero, un jurado de San José, California, encontró a Elizabeth Holmes, fundadora de la empresa de tecnología de la salud Theranos, culpable de cuatro cargos de fraude criminal, por los que potencialmente enfrenta décadas en prisión. El espectacular ascenso y la meteórica caída de Holmes es una lección objetiva sobre el lado oscuro de la cultura de las nuevas empresas tecnológicas donde el tigre que conjuraste para cabalgar hacia la riqueza puede terminar devorándote.

Holmes encarnó el sueño de la puesta en marcha de tecnología. Un desertor de la Universidad de Stanford de 19 años (“Stanford” y “desertor” son garantías clave de PowerPoint para los capitalistas de riesgo) que imaginó una revolución en las pruebas de diagnóstico. Afirmó estar a punto de desarrollar dispositivos de uso doméstico de autoservicio que pudieran ejecutar una serie de pruebas basadas en unas pocas gotas de sangre.

Para 2014, Theranos estaba valorado en $ 9 mil millones, y Holmes, de solo 30 años, estaba en la lista de multimillonarios de Forbes. Los inversores de la empresa incluyeron a Rupert Murdoch. El fundador de Oracle, Larry Ellison, y la familia Walton de Walmart. La junta contaba con dos exsecretarios de Estado de Estados Unidos, George Schultz y Henry Kissinger.

Y Holmes afirmaba que la tecnología de Theranos pronto podría detectar el cáncer a partir de una sola gota de sangre.

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En octubre de 2015, El periodico de Wall Street (casualmente propiedad de Murdoch) informó que las afirmaciones de Theranos eran dudosas. El edificio se derrumbó en unos meses. Las autoridades estadounidenses descubrieron que la empresa utilizó dispositivos no aprobados para las pruebas, que al menos una de sus instalaciones presentaba “peligro para la salud y seguridad del paciente” con estándares mínimos de control de calidad, incluida la no calibración adecuada del equipo.

La Comisión de Bolsa y Valores de Estados Unidos acusó a Theranos y Holmes de fraude de valores, y Holmes fue despojada de su participación y control de la empresa. En junio de 2018, fue acusada de cargos de fraude criminal y, tres meses después, la empresa se disolvió.

Pero, ¿cuál es el mensaje más profundo de la historia de Theranos? Parece ser una codicia extrema hacia arriba y hacia abajo en la cadena de valor y la desesperación a la que conduce. Por “valor” aquí, me refiero a las expectativas de ganancias meta-supernormales: una salida 50 veces mayor en cinco años.

Sin duda, Holmes tuvo una idea y un compromiso total cuando, en 2003, fundó Real-Time Cures, la empresa que se convertiría en Theranos. Pudo vender su visión a los inversores. Pero las condiciones clave para convencer a los inversores de una nueva empresa tecnológica son las promesas extraordinarias de “interrumpir” y “cambiar el mundo”.

Muy pocos posibles disruptores obtienen el dinero. Y luego entran en juego las expectativas despiadadas y la obsesión por las valoraciones vertiginosas. Estas valoraciones provienen de establecer objetivos cada vez más altos para usted y hojas de cálculo de Excel cada vez más salvajes sobre lo que afirma que puede lograr, dado más dinero.

En muchos casos, el proceso se convierte en una alucinación compartida voluntariamente entre los fundadores y las empresas de capital riesgo, que también tienen inversores ante los que responder. El tigre creado de forma consensuada se vuelve más grande y feroz con cada ronda de financiamiento y nadie está dispuesto ni es capaz de salirse con la suya; solo déle otros seis meses, y tal vez podamos pasarle la lata a otra persona y retirar el dinero. El objetivo final es una oferta pública inicial en la que la sentina en la lata (si es una sentina) se pueda distribuir con una ganancia considerable a miles de inversores minoristas. O ser comprado por una gran corporación.

Pero a menudo el tigre pasa factura y sucumbes a tomar decisiones impías. Como dijo la fiscal principal en el juicio de Holmes, ella “eligió el fraude antes que el fracaso empresarial. Ella eligió ser deshonesta con sus inversionistas y pacientes ”.

Habría sido sólo cuestión de tiempo que atraparan a Holmes. Por otro lado, puede haber apostado a que si se invirtiera suficiente dinero en el esfuerzo, también sería cuestión de tiempo antes de que Theranos realmente desarrollara los milagros tecnológicos que había estado prometiendo y sus mentiras serían olvidadas.

Eso no debía ser. Y sus mentiras podrían detectarse fácilmente porque había estado prometiendo algo muy concreto, construido a través de una investigación que puede ser auditada rigurosamente y requiere la aprobación de varias agencias reguladoras.

Gran parte del auge actual de las nuevas empresas tecnológicas que estamos viendo en este momento no entra en esta categoría.

En 2021, se acuñaron en la India 44 unicornios, empresas de nueva creación de propiedad privada con valoraciones superiores a los mil millones de dólares. Eso es casi cuatro por mes. Pero, ¿qué hacen exactamente estas empresas? La mayoría de ellos son “plataformas”, que, en muchos casos, significa “intermediario”, que, en muchos casos, es un término elegante para “corredor”. Excepto que algunos de ellos no le cobran una tarifa de corretaje e incluso le pagan para convertirse en suscriptor.

La mayoría de estos jugadores, y sus patrocinadores, están apostando esencialmente por el modelo de Facebook, que si pueden recopilar grandes cantidades de datos sobre un gran número de personas y pueden desarrollar vastas estructuras de software que pueden procesar esos datos y predecir el comportamiento, pueden vender tu cosas. La palabra “vasto” es clave aquí, en cada etapa. El modelo de negocio fracasa si no se logra la inmensidad, hasta el punto de un cuasi-monopolio – o al menos un duopolio – en el mercado. Y hasta que se logre esa escala, el modelo a menudo consiste en enormes gastos y escasas fuentes de ingresos.

Mientras dure, el sistema es un dulce ciclo que se perpetúa a sí mismo. La puesta en marcha recauda capital de riesgo y lo gasta en la adquisición de clientes: publicidad y pagos directos para conseguir suscriptores. Los capitalistas de riesgo están felices de ver que el nombre de la empresa aparece cada media hora durante un partido de cricket. Su dinero se está gastando bien.

Hay una nueva ronda de financiación cada seis u ocho meses. En cada ronda, la valoración se dispara. Los fundadores y financiadores pueden traspasar parte del riesgo a unos pocos inversores más y también reservar algunas ganancias. En cada ronda, los objetivos y las promesas se vuelven más empinados y más caros. Este ciclo puede durar muchos años hasta que una empresa logre lograr el control de su mercado y luego se concentre en generar ingresos. Pero la gran mayoría se desvanece o se apaga.

En todo momento, la presión sobre los fundadores y empleados para el crecimiento es implacable. Entonces, los soldados de infantería de los unicornios de la plataforma hotelera hacen promesas imprudentes de conseguir que las pequeñas casas de huéspedes se registren y luego no las cumplan, y los vendedores de las empresas de educación en línea venden medias verdades a familias de bajos ingresos y les obligan a tomar préstamos que tal vez nunca ser capaz de reembolsar. Mientras tanto, el bombo aumenta constantemente.

Algunos fundadores comienzan a creer en sus fantasías: ya no mienten conscientemente cuando proyectan números en las entrevistas con los medios que dan y las presentaciones que hacen en charlas de conversación enfocadas en el futuro. Sin embargo, algunos más inteligentes, como Adam Newmann de WeWork, se aseguran de guardar lo suficiente para sí mismos. Newmann, a través de términos inteligentemente insertados en sus contratos, había adquirido tanta riqueza personal que pudo haber sido la única persona que se rió cuando la OPI planeada de WeWork implosionó de manera espectacular a fines de 2019 y renunció.

Holmes no era Newmann. Sin embargo, debe haber tenido un talento extraordinario para lograr que tantas personas súper ricas y poderosas compren su historia. Pero al final, en su juicio, su equipo de defensa presentó solo un testigo: la propia Holmes, una madre con un niño de cuatro meses, pero su testimonio entre lágrimas no conmovió al jurado.

Como dije antes, prometió un producto concreto: o existía o no, o funcionó o no. Y sus mentiras se podrían precisar fácilmente. La mayoría de los emprendedores tecnológicos advenedizos de todo el mundo cuyos unicornios en realidad pueden ser puro vapourware nunca tendrán que enfrentarse a los problemas que Holmes se trajo a sí misma.

El escritor es un ex editor de ‘Financial Express’ y fundador y editor de las revistas ‘Open’ y ‘Swarajya’. Las opiniones expresadas son personales.

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