Finalmente sabemos lo que se vendía en los mercados de Wuhan antes de la pandemia

Mercado de vida silvestre de Wuhan

Un estudio documentó por casualidad los animales vivos vendidos en los mercados de Wuhan justo antes de la pandemia. Foto: HECTOR RETAMAL / AFP vía Getty

Al menos 47.000 animales salvajes se vendieron ilegalmente en los mercados de Wuhan antes de la pandemia de COVID-19, encontró un estudio, lo que añadió más leña al feroz debate sobre los orígenes de la pandemia.

El estudio llenó importantes lagunas en nuestro conocimiento sobre las circunstancias en torno a algunos de los primeros casos humanos conocidos del coronavirus que surgieron en la ciudad central de China a fines de 2019. Proporcionó la imagen más detallada hasta ahora del comercio de animales salvajes vivos que podría haber ocurrido. propagar el virus a las personas.

Los investigadores encontraron que 38 especies de mamíferos, reptiles y aves se vendieron en cuatro mercados en Wuhan entre mayo de 2017 y noviembre de 2019. Los animales incluían perros mapaches, civetas y visones, que los científicos identificaron previamente como posibles huéspedes intermediarios que propagan el virus de un murciélago a la población humana.

El estudio, publicado en una revista revisada por pares Informes científicos el 7 de junio, fue escrito por investigadores afiliados a la Universidad China West Normal, la Universidad de Oxford y la Universidad de Columbia Británica. Daba la casualidad de que estaban realizando encuestas mensuales en 17 tiendas de animales salvajes en Wuhan para buscar posibles fuentes animales de un patógeno no relacionado con el nuevo coronavirus.

Los científicos aún tienen que encontrar los eslabones perdidos entre los murciélagos, el probable anfitrión original del SARS-CoV-2, y los primeros casos humanos. SARS-CoV-2 es el nombre del virus que causa COVID-19.

Se considera poco probable una infección directa por murciélagos en Wuhan porque la ciudad está lejos de sus hábitats naturales, y el estudio dijo que los murciélagos no se vendían en los mercados de Wuhan que examinó, incluido el mercado de mariscos de Huanan.

Una misión conjunta de la OMS y China a Wuhan a principios de este año dijo que el coronavirus probablemente saltó a los humanos a través de un huésped intermedio en un evento de desbordamiento natural, aunque el jefe de la OMS dijo que todas las hipótesis seguían sobre la mesa.

Algunos virólogos han citado el estudio como una prueba más de que los animales capaces de portar el SARS-CoV-2 se comercializaron activamente en los mercados de la ciudad en malas condiciones de higiene y podrían haber transmitido el virus a las personas y desencadenar la pandemia que ha matado a más de 3,7 millones. personas en todo el mundo.

Otros, incluidos aquellos que creen que el virus se derramó de un laboratorio en Wuhan, han argumentado que el documento descartado pangolines como huésped intermediario del virus, ya que los investigadores no encontraron esos animales en los mercados.

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Un trabajador se lleva una salamandra gigante que se escapó recién capturada en el mercado de mariscos de Huanan, después de que fuera cerrada luego de un brote de Covid-19 en enero de 2020. Foto: Feature China / Barcroft Media a través de Getty Images

Angela Rasmussen, viróloga de la Universidad de Saskatchewan en Canadá, que no participó en el estudio, dijo que la investigación fortaleció la posibilidad de la aparición natural del SARS-CoV-2 al mostrar que algunos animales susceptibles al nuevo coronavirus estaban presentes en Wuhan.

«Pone a los animales en Wuhan y hace una hipótesis convincente», dijo Rasmussen a VICE World News, aunque dijo que «no era una prueba».

«Para dar pruebas, tendríamos que secuenciar y aislar un virus muy parecido al SARS-CoV-2 de uno de estos animales».

Anteriormente, el informe conjunto OMS-China identificaba solo serpientes, salamandras y cocodrilos que se vendían como animales vivos en el mercado de mariscos de Huanan en Wuhan, al que el 28 por ciento de los primeros pacientes confirmados de COVID-19 estaban expuestos. Los medios de comunicación informaron anteriormente que se vendieron muchos animales vivos en el mercado, pero la misión conjunta OMS-China calificó esos informes como no verificados. En cambio, citó la afirmación de las autoridades locales de que no se llevó a cabo ningún comercio ilegal de vida silvestre en el mercado, una afirmación que el estudio recientemente publicado sugiere que era falsa.

Rasmussen dijo que el siguiente paso debería ser rastrear las fuentes de los animales, tomar muestras de los animales salvajes que han sido transportados por toda China y analizarlos en busca de virus relacionados.

“Independientemente de las circunstancias en las que surja un virus nuevo, no siempre descubrimos de dónde vino de inmediato y, a veces, nunca lo descubrimos”, dijo.

El estudio también encontró importantes problemas de higiene y bienestar animal en los mercados de Wuhan. Algunos mamíferos sufrieron heridas por disparos o trampas, lo que sugiere que fueron capturados ilegalmente, según el estudio. Siete de las 17 tiendas encuestadas estaban ubicadas en el mercado de Huanan.

«Casi todos los animales se vendieron vivos, enjaulados, apilados y en malas condiciones», escribió el estudio. “La mayoría de las tiendas ofrecían servicios de carnicería, que se realizaban en el lugar, con implicaciones considerables para la higiene alimentaria y el bienestar de los animales”.

La disponibilidad de los animales, muchos de ellos especies protegidas, también señaló retrasos en la aplicación de la ley de China sobre el comercio de vida silvestre antes de la pandemia, incluso después de que el comercio estuvo implicado en el brote de SARS a principios de la década de 2000, que también fue causado por un coronavirus.

El gobierno chino ha endurecido la represión del comercio y el consumo de vida silvestre desde el inicio de la pandemia de COVID-19.

Pero algunos científicos dicen que la lista de animales salvajes vendidos en Wuhan ofrece poca ayuda para rastrear los orígenes del coronavirus.

Roger Frutos, experto en enfermedades infecciosas emergentes de la Universidad de Montpellier en Francia, dijo que el coronavirus probablemente había estado circulando y evolucionando en la población humana mucho antes de que se registrara el primer brote de COVID-19 en Wuhan.

“Wuhan es el lugar donde se reconoció la enfermedad, no es necesariamente el lugar donde tuvo lugar la contaminación o la primera infección”, dijo Frutos, que no participó en el estudio, a VICE World News.

«El virus podría haber sido traído por otra persona de China o de otro país», dijo.

Anteriormente, el informe OMS-China decía que no podía sacar una conclusión sobre el papel del mercado de productos del mar de Huanan en la epidemia temprana, y señaló que el 45 por ciento de los primeros casos conocidos no tenían conexión con ella. Dijo que los casos leves y asintomáticos que no se detectaron podrían haber relacionado esos casos con Huanan y otros mercados. El informe recomendó analizar muestras de sangre recolectadas previamente en Wuhan y fuera de China para detectar posibles signos de transmisión del virus antes de los primeros casos conocidos.

Algunos científicos han pedido investigaciones más exhaustivas sobre la posibilidad de que la pandemia de COVID-19 haya sido el resultado de un desbordamiento de laboratorio, un escenario llamado «extremadamente improbable» por la misión OMS-China. En mayo, 18 científicos publicaron una carta sobre Ciencias pidiendo que se tomen en serio las hipótesis sobre los efectos secundarios tanto naturales como de laboratorio.

Más tarde ese mes, el presidente de los EE. UU., Joe Biden, ordenó a las agencias de inteligencia que elaboraran un informe sobre los orígenes de COVID-19 en un plazo de 90 días, para centrarse en si el virus provenía de un derrame natural o un accidente de laboratorio, citando evaluaciones contradictorias entre funcionarios de la inteligencia de EE. comunidad.

Frutos, sin embargo, dijo que buscar el origen animal de la pandemia podría ser un intento inútil. Se deben dedicar más recursos, dijo, a investigar los factores sociales, como reuniones o reuniones políticas, que convirtieron a COVID-19 de un brote local en una pandemia global.

El gobierno chino ha sido ampliamente criticado por tratar de encubrir los primeros signos del brote en Wuhan y permitir que se lleven a cabo grandes reuniones en las semanas posteriores a la notificación de misteriosos casos de neumonía en la ciudad.

«Lo que realmente tenemos que hacer es centrarnos en cómo el virus puede pasar de uno que contagió a algunas personas a uno que contagió a muchas personas».

Seguir Viola Zhou y Alan Wong en Twitter.

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