El precio de Joe Manchin por apoyar el proyecto de ley sobre el cambio climático: un gasoducto de gas natural en su estado natal

El precio de Joe Manchin por apoyar el proyecto de ley sobre el cambio climático: un gasoducto de gas natural en su estado natal


Este artículo fue producido para la Red de Informes Locales de ProPublica en asociación con Destacado del estado montañoso. Suscríbete a Despachos para obtener historias como esta tan pronto como se publiquen.

Desde su casa de campo en el condado de Summers, Virginia Occidental, Mark Jarrell puede ver el río Greenbrier y, más allá, la cresta que marca la frontera con Virginia. Jarrell se mudó aquí hace casi 20 años en busca de paz y tranquilidad. Pero los últimos años han sido todo menos serenos, ya que él y sus vecinos han luchado contra la construcción de un enorme gasoducto de gas natural.

Jarrell y muchos otros a lo largo del camino del oleoducto Mountain Valley parcialmente terminado a través de Virginia Occidental y Virginia temen que pueda contaminar los arroyos rurales y causar erosión o incluso deslizamientos de tierra. Al presentar demandas por los posibles impactos en el agua, las especies en peligro de extinción y los bosques públicos, han expuesto fallas en las solicitudes de permisos del proyecto y empujaron su finalización mucho más allá del objetivo original de 2018. Los retrasos ayudaron a inflar el costo del oleoducto desde la estimación original de $ 3.5 mil millones a $ 6.6 mil millones.

Pero ahora, en nombre de la lucha contra el cambio climático, la administración del presidente Joe Biden y el liderazgo demócrata en el Congreso están preparados para derrotar a Jarrell y otros opositores al oleoducto. Durante meses, la nación se ha preguntado qué precio demócrata de Virginia Occidental Senador Joe Manchin extraería para permitir un importante proyecto de ley sobre el cambio climático. Parte de ese precio resulta estar despejando el camino para el oleoducto Mountain Valley.

“Es una píldora difícil de tragar”, dijo Jarrell, ex gerente de un campo de golf que dedicó gran parte de su jubilación a escribir cartas de protesta, presentar quejas ante las agencias reguladoras y asistir a audiencias públicas sobre el oleoducto. “Somos una vez más una zona de sacrificio”.

La Casa Blanca y los líderes del Congreso acordaron intervenir y asegurar la aprobación final de todos los permisos que necesita el oleoducto Mountain Valley, según un resumen publicado por la oficina de Manchin el lunes por la noche. El acuerdo, que requeriría una legislación separada, también eliminaría la jurisdicción sobre cualquier otro desafío legal a esos permisos por parte de un tribunal federal de apelaciones que ha dictaminado repetidamente que el proyecto violó la ley.

Las disposiciones, según el resumen, «requerirán que las agencias pertinentes tomen todas las medidas necesarias para permitir la construcción y operación del oleoducto Mountain Valley» y cambiarían la jurisdicción «sobre cualquier otro litigio» a un tribunal diferente, el Tribunal de Circuito de DC. de Apelaciones.

En esencia, el liderazgo demócrata aceptó un oleoducto de dos estados de 303 millas que fomenta el uso continuo de combustibles fósiles a cambio de energía más limpia y reducción de las emisiones de gases de efecto invernadero en todo el país. Manchín ha sido empujando públicamente para que se completara el oleoducto, con el argumento de que llevaría al mercado suministros de energía muy necesarios, promovería el crecimiento de la industria del gas natural de Virginia Occidental y crearía empleos de construcción bien remunerados.

“Esto es algo que Estados Unidos debería poder hacer sin empantanarse en litigio tras litigio tras litigio”, dijo Manchin a los periodistas la semana pasada. No respondió a las preguntas de Mountain State Spotlight y ProPublica, incluso sobre la reacción de los residentes a lo largo de la ruta del oleoducto.

ProPublica y Mountain State Spotlight han estado informando durante años sobre cómo un tribunal federal de apelaciones ha detenido repetidamente la construcción del oleoducto debido a fallas en los permisos y cómo las agencias gubernamentales han respondido relajando las reglas para ayudar al desarrollador.

La legislación sobre cambio climático, para la cual el voto de Manchin se considera vital, incluye cientos de millones de dólares para todo, desde aumentar la energía eólica y solar hasta alentar a los consumidores a comprar vehículos limpios o bombas de calor más limpias. Los principales científicos del clima lo llaman transformador. El Sierra Club pidió al Congreso que lo aprobara de inmediato. Incluso el Consejo Ambiental de Virginia Occidental instó a sus miembros a contactar a Manchin para agradecerle.

“¡El Senador Manchin necesita saber que sus electores apoyan su voto!” dijo el consejo en una explosión de correo electrónico. “¡Llame hoy para hacerle saber lo que significan para usted las inversiones climáticas para West Virginia!”

Pero incluso algunos residentes a lo largo de la ruta del oleoducto que están ávidamente a favor de la acción contra el cambio climático dicen que se sienten como fichas de póquer en una negociación para la que no estaban en la mesa. Y están todo menos contentos con Manchin. “Él podría hacer mucho más por Appalachia, mucho más de lo que es, pero eligió escuchar solo a las industrias”, dijo el agricultor Maury Johnson.

No está claro exactamente cuándo el oleoducto Mountain Valley se convirtió en un punto focal de los esfuerzos para ganar el voto de Manchin sobre la legislación sobre el cambio climático. Informes circuló a mediados de julio que la Casa Blanca estaba considerando ceder a algunas demandas de Manchin centradas en las industrias de combustibles fósiles. Eso impulsó algunos grupos ambientalistas para instar a Biden a tomar la ruta opuesta, bloqueando el oleoducto y otras medidas a favor de la industria.

La portavoz del oleoducto, Natalie Cox, dijo en un correo electrónico que “está siendo reconocido como un proyecto de infraestructura crítica” y que los desarrolladores siguen “comprometidos a trabajar diligentemente con los reguladores federales y estatales para obtener los permisos necesarios para terminar la construcción”. Mountain Valley Pipeline LLC, el desarrollador, es una empresa conjunta de Equitrans Midstream Corp. y varias otras compañías de energía.

La compañía “ha estado y sigue estando comprometida con el cumplimiento total” de las regulaciones estatales y federales”, agregó Cox. “Nos tomamos muy en serio nuestras responsabilidades y hemos acordado niveles de escrutinio y supervisión sin precedentes”.

El líder demócrata de la Casa Blanca y el Senado Chuck SchumerLa oficina de no respondió a las solicitudes de comentarios.

El oleoducto Mountain Valley es uno de los numerosos oleoductos propuestos en toda la región, lo que refleja un esfuerzo por explotar los avances en las tecnologías de perforación de gas natural. Muchos líderes empresariales y políticos de West Virginia, incluido Manchin, esperan que el gas natural genere empleos e ingresos, compensando el declive de la industria del carbón.

Para proteger el medio ambiente, los proyectos de oleoductos masivos deben obtener una variedad de permisos antes de ser construidos. Se supone que los desarrolladores y los reguladores deben estudiar alternativas, articular una necesidad clara para el proyecto y delinear los pasos para minimizar el daño al medio ambiente.

En el caso de Mountain Valley Pipeline, grupos de ciudadanos han impugnado con éxito varias de estas aprobaciones ante el Tribunal de Apelaciones del Cuarto Circuito de EE. UU. En uno muy difundido decisión involucrando un oleoducto diferente, el panel aludió a “The Lorax” de Dr. Seuss, diciendo que el Servicio Forestal de los Estados Unidos no había “hablado por los árboles” al aprobar el proyecto. La decisión fue anulada por la Corte Suprema de los Estados Unidos, pero no antes de que se cancelara el proyecto.

El Cuarto Circuito ha fallado en contra del Oleoducto Mountain Valley una y otra vez, diciendo que los desarrolladores y las agencias de permisos eludieron las regulaciones destinadas a proteger la calidad del agua, las tierras públicas y las especies en peligro de extinción. En los últimos cuatro años, el tribunal ha determinado que tres agencias federales, la Servicio Forestal de EE. UU.la Cuerpo de Ingenieros del Ejército de EE. UU. y el Departamento del Interior Oficina de Administración de Tierras — aprobó ilegalmente varios aspectos del proyecto.

Si bien esas agencias modificaron las reglas, lo que haría el nuevo acuerdo de Manchin sería cambiar el árbitro. En marzo, Manchín dicho el Bluefield Daily Telegraph que el 4to Circuito “ha sido despiadado al permitir cualquier progreso” por parte de Mountain Valley Pipeline.

Luego, en mayo, los abogados del oleoducto solicitó al 4to Circuito asignar una demanda por los defensores del medio ambiente a un nuevo panel de tres jueces, en lugar de que lo escuchen los jueces que anteriormente habían considerado casos relacionados con tuberías. Entre otras cosas, los abogados citados un editorial del Wall Street Journalpublicado una semana antes, declarando que el oleoducto había “situado bajo un asedio implacable por parte de grupos ecologistas y activistas con túnicas judiciales”.

Abogados de los grupos ecologistas respondió en un expediente judicial que Mountain Valley Pipeline LLC simplemente estaba “insatisfecha de que no ha prevalecido” más a menudo y estaba presentando injustamente una acusación de que el proceso legal fue manipulado. El cuarto circuito rechazado la solicitud de la empresa.

No está claro si este caso pendiente, que desafía un permiso de contaminación del agua emitido por los reguladores de Virginia Occidental, sería transferido si la legislación de Manchin se convierte en ley.

El Congreso ha intervenido antes en la jurisdicción sobre casos de oleoductos. En 2005, desvió las impugnaciones legales de decisiones sobre permisos de oleoductos de los tribunales de distrito federal al circuito de tribunales de apelaciones donde se ubican los proyectos. La medida fue parte de un plan alentado por el grupo de trabajo secreto de energía del entonces vicepresidente Dick Cheney para acelerar las aprobaciones de proyectos. (Según la Constitución, el Congreso puede determinar la jurisdicción de todos los tribunales federales excepto la Corte Suprema de los EE. UU.).

Además del oleoducto, Manchin ha citado otras razones para su cambio de opinión sobre el proyecto de ley sobre el cambio climático. Ha enfatizado que el proyecto de ley reduciría la inflación y pagaría la deuda nacional.

La aprobación de la tubería puede no ser un trato cerrado. Ambos senadores de Virginia, donde el oleoducto también es un tema político candente, están señalando que no se sientan obligados por el acuerdo de Manchin con la dirigencia. El propio anuncio de Manchin decía que los líderes demócratas se han “comprometido a hacer avanzar” la legislación del oleoducto, no que el proyecto de ley se aprobaría. Los grupos ambientalistas regionales y nacionales están caminando sobre una línea muy fina. Apoyan la legislación sobre cambio climático mientras se oponen a debilitar el proceso de permisos.

Los vecinos del oleoducto dicen que seguirán luchando, pero reconocen que las probabilidades están en su contra. “Simplemente sientes que no eres un ciudadano igualitario cuando tratas con Mountain Valley Pipeline”, dijo Jarrell.

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