El amargo sabor de la inflación alimentaria

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Los precios de todo, desde automóviles hasta comestibles y gasolina, se han inflado debido al sobrecalentamiento de la demanda y los choques de oferta. Si bien existe una preocupación generalizada por la inflación, el aumento de los precios de los alimentos es quizás lo más preocupante para muchos, incluida la administración Biden.

Especialmente la carne de res y el cerdo han dado un vuelco en los últimos meses. El informe de inflación de agosto del Departamento de Trabajo mostró que la carne, las aves, el pescado y los huevos aumentaron un 8 por ciento durante el último año y un 15,7 por ciento más que los precios en agosto de 2019, antes de la pandemia.

El equipo económico del presidente Joe Biden, que monitorea de cerca los precios de la carne, culpa a la consolidación corporativa como la razón del aumento de los costos. La Casa Blanca publicó un informe en septiembre que reveló un análisis del problema de la inflación de los alimentos. El informe dijo que “la falta de competencia” en el sector de procesamiento de carne junto con una fuerte demanda de los consumidores está impulsando los precios. Cuatro grandes productores, entre ellos Tyson Foods y JBS, fueron criticados por “lucrarse con la pandemia”.

El sector experimentó aumentos de precios de dos dígitos en los últimos meses, según el informe. Para controlar los precios, la administración prometió tomar medidas enérgicas contra la consolidación y la fijación de precios en la industria cárnica.

Los críticos, sin embargo, argumentan que la Casa Blanca no lo está haciendo bien y está descartando factores como el aumento de la demanda de los restaurantes, el aumento de los costos laborales y las condiciones de sequía extrema que han elevado los precios en el sector recientemente.

También dicen que los niveles de concentración en el sector de la carne de res, por ejemplo, se han mantenido iguales durante los últimos 25 años, desafiando los argumentos de que los altos precios son atribuibles a la falta de competencia.

Los altos precios de la carne aumentan las presiones inflacionarias sobre la economía y representan un desafío para quienes afirman que el actual brote de inflación es un fenómeno de corto plazo. Solo los precios de la carne de res aumentaron un 12,2 por ciento durante el último año y el tocino subió un 17 por ciento durante el mismo período.

Si bien los funcionarios de la administración de Biden han estado minimizando los temores de inflación, se están moviendo rápidamente para controlar los precios de los alimentos y vigilar la competencia.

La Casa Blanca, por ejemplo, otorgó 600 millones de dólares en garantías de préstamos para ampliar la capacidad de procesamiento de carne y aves de corral en el país. Además, la administración anunció entre $ 150 y $ 160 millones de asistencia y ayuda para mantener a los procesadores más pequeños y regionales en el negocio.

“Necesitamos más competencia”, dijo la secretaria de prensa de la Casa Blanca, Jen Psaki, a los periodistas el 4 de octubre. “Y podemos lograrlo ayudando a los pequeños y medianos agricultores y a los pequeños y medianos procesadores”.

Los consumidores están viendo aumentos de precios no solo en la carne sino también en muchos productos alimenticios debido a los cuellos de botella en el suministro y el envío. Las recientes inundaciones y sequías también están contribuyendo a la inflación de los precios de los alimentos en todo el mundo.

Los minoristas de todo el país se ven afectados por las recientes congestiones portuarias, la escasez de contenedores y la disponibilidad limitada de camiones y conductores. Empresas como Costco están tomando medidas extraordinarias, como alquilar sus propios barcos oceánicos para ayudar a garantizar que los productos lleguen a tiempo para las vacaciones.

General Mills, Campbell Soup y JM Smucker se encuentran entre los fabricantes de alimentos que han elevado los precios al por mayor en respuesta al aumento de los costos de los ingredientes y el transporte. Todas estas acciones están aumentando las facturas de comestibles de los consumidores. Y se espera que las crecientes crisis energéticas en todo el mundo empeoren las cosas.

Los funcionarios de la Reserva Federal dicen que la inflación es elevada principalmente debido a factores que son “transitorios”. Una vez que estos factores se disipen, afirman, la inflación volverá cerca de su objetivo del 2 por ciento. Sin embargo, la inflación de los alimentos podría durar más tiempo.

La encuesta de agosto de la Fed de Nueva York sobre las expectativas de los consumidores mostró que es probable que los precios de los alimentos aumenten un 7,9 por ciento en un año, más que la expectativa de inflación general del 5,2 por ciento. La encuesta también encontró niveles récord de incertidumbre en torno a la inflación durante los próximos tres años.

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Emel Akan es reportera de política económica de la Casa Blanca en Washington, DC. Anteriormente trabajó en el sector financiero como banquera de inversión en JPMorgan y como consultora en PwC. Se graduó con una maestría en administración de empresas de la Universidad de Georgetown.

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